Het acroniem ‘API’ staat voor een uiterst belangrijk onderdeel van de wereld van softwareontwikkeling, ondanks het complete gebrek aan erkenning vanuit de rest van de wereld.

Deze drie letters staan ​​voor Application Programming Interface en zonder API’s zou een hele reeks geïntegreerde digitale diensten niet beschikbaar zijn – van het plaatsen van foto’s op sociale netwerksites tot het verzenden van e-mail via sms. Dankzij API-implementatie kunnen applicaties, bibliotheken en besturingssystemen elkaar begrijpen en met elkaar communiceren, waardoor technologie en software van complexe niche-apparaten worden omgezet in breed toegankelijke, multifunctionele consumentenservices.

Een API werkt op dezelfde manier als een gebruikersinterface; het Sms API verschaffen van een abstracte interface voor functionele interactie tussen verschillende componenten van verschillende softwaresystemen. Er zijn verschillende categorieën API’s, afgestemd op specifiek of algemeen gebruik. De twee hoofdcategorieën zijn:

• Algemene API’s – dit is de meest uitgebreide vorm van API, in feite het deel van een programmeertaal dat functionele interactiviteit tussen verschillende programma’s mogelijk maakt. Voorbeelden zijn de Standard Template Library in C++ of de Java API.

• Specifieke API’s – dit zijn API’s die zijn ontworpen voor een specifiek probleem of doel. Voorbeelden zijn de Google Maps API, waarmee ontwikkelaars toegang krijgen tot de gegevenssjablonen van Google Maps om visualisaties en hulpmiddelen te bouwen, zoals reisplanners of online stappentellers, of een sms-API voor marketingcampagnes via sms.

Het meest voorkomende type API moet echter die zijn die gericht is op webontwikkeling. Tools voor webontwikkeling worden vaak vrij gepubliceerd (hoewel de eigendomsrechten op de code behouden blijven), met de algemene bedoeling om de constructie van een open architectuur voor webcontent en data tussen verschillende applicaties en online communities te vergemakkelijken.

Web-API’s zijn doorgaans een gedefinieerde set van HyperText Transfer Protocol-verzoekberichten, gekoppeld aan een definitie van de structuur voor antwoordberichten. Vaak gecodeerd in Extensible Markup Language (XML) of JavaScript Object Notation (JSON) formaat, maken ze de combinatie van meerdere diensten mogelijk in nieuwe online applicaties die algemeen bekend staan ​​als ‘mash-ups’.

De mogelijkheid om openlijk gebruik te maken van web-API’s heeft de creatie van een verscheidenheid aan nu veelgebruikte webservices mogelijk gemaakt. Misschien wel het beste voorbeeld is de mogelijkheid om inhoud van de ene webpagina in een andere webpagina in te sluiten door middel van relatief eenvoudige HTML-code – bijvoorbeeld door sms gateway een YouTube-video op een webpagina te plaatsen in plaats van simpelweg een link naar YouTube te plaatsen. Evenzo ligt een API achter de mogelijkheid om een ​​video op Flickr te uploaden en op Facebook of MySpace te plaatsen, evenals de mogelijkheid om live feeds van sociale-medianetwerken zoals Twitter op andere sites te streamen.